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Año de alegría y de dolor para Armando Cooper de Panamá

Patricio Montalbetti

Patricio Montalbetti

Muchos altos y algunos bajos para Cooper

Cuando Roman Torres anotó en el minuto 88 ante Costa Rica el 10 de octubre, enviando a Panamá a su primer Mundial, el centrocampista del Toronto FC Armando Cooper no tenía idea de qué hacer consigo mismo.

“Mi reacción inicial fue perseguirlo, celebrar con él”, dijo Cooper a principios de este mes, hablando a través de un traductor. “Pero nunca llegué cerca. Terminé celebrando en el medio del campo con alguien más “.

Ese gol de Torres, parte de una noche loca en CONCACAF que vio a Estados Unidos perderse su primer Mundial desde 1986, reservó a Los Canaleros un lugar en la Copa Mundial de la FIFA 2018 en Rusia.

“Difícil de explicar”, sonrió Cooper cuando le preguntaron qué significaba ese momento para su nación y para él mismo. “Son momentos muy únicos. Más que nada alegría y alegría todos los días desde entonces “.

“Calificación significa mucho”, continuó Cooper. “En base al jugador, eleva más el perfil. Hace lo mismo para el equipo nacional: nos pone en el mapa, nos gana más respeto. Al mismo tiempo, es algo para construir aún más en el futuro “.

Ha sido un año difícil para Cooper, quien se unió a TFC en préstamo el verano pasado y ayudó a impulsar al equipo a la final de la Copa MLS de 2016. Comenzó los seis partidos de visitantes, registrando un gol y una asistencia en la épica victoria en el partido de vuelta sobre el Montreal Impact en el Campeonato de la Conferencia del Este 2016.

Pero con Michael Bradley, Marky Delgado y el novato Víctor Vázquez ganando la mayoría de los minutos en el mediocampo los tres hombres de Toronto, a Cooper le ha resultado difícil conseguir el tiempo de juego últimamente, presentando en 19 partidos y acumulando menos de 1,000 minutos en la MLS.

Fuerte en posesión, más cómodo en el dribleo, típico de jugadores de Panamá, Cooper había tenido problemas para encontrar su lugar en el ritmo más rápido del medio campo de Toronto esta temporada, donde se prefiere el pase de uno o dos toques.

Los eventos fuera del campo, también, han pesado en la mente.

El 15 de abril, Amilcar Henríquez, su compañero de equipo en Panamá y ex compañero de equipo en el CD Arabe Unido, a quien Cooper llama su “hermano”, fue asesinado en su casa. Días después, nació el segundo hijo de Cooper

Hablando en julio, Cooper dijo que fue un momento “agridulce”, que perdió a su amigo y le dio la bienvenida a su hija.

Con una Copa del mundo que esperar, Cooper se ha estado formando en el momento adecuado y está ansioso por contribuir en los Playoffs de la Copa MLS 2017 de Audi. Participó en la Etapa 1 de las Semifinales de la Conferencia Este contra los Red Bulls de Nueva York, ayudando a Toronto a navegar los minutos finales en el camino para llevarse a casa una ventaja de serie de 2-1. Esos objetivos fuera de lugar resultaron cruciales en la eventual progresión de TFC.

Y cuando Panamá perdió 2-1 ante Irán en Graz, Austria el 9 de noviembre, fue Cooper quien ganó el penal que convirtió el ex centrocampista de los Philadelphia Union Gabriel Gómez. Los Canaleros continúan sus preparativos para la Copa del Mundo con un amistoso contra Gales el 14 de noviembre.

Aunque siempre estuvo presente en la MLS, en los últimos años una afluencia de jugadores de la región de CONCACAF ha visto aumentar el nivel de juego tanto en la liga como en la confederación. En la Copa Oro de este año, por ejemplo, más de 50 jugadores de la MLS fueron nombrados en las listas finales del evento de campeonato regional.

“Definitivamente, CONCACAF se está volviendo más competitivo”, dijo Cooper, un veterano de 10 años en la región. “Mucho de eso tiene que ver con la MLS. Con el número de centroamericanos entrando en la liga y el nivel de juego, la competencia en CONCACAF se está volviendo más y más alta.

“En el futuro cercano, espero que sea aún mejor”.

El entrenador de TFC Greg Vanney también lo notó.

“El nivel de los jugadores continúa aumentando”, dijo Vanney. “Están ganando experiencia temprana en sus ligas domésticas, ingresando a sus equipos nacionales a edades tempranas, y desde allí entrando a la MLS. Están agregando más a su juego aquí.

“Entre CONCACAF, donde se puede obtener un buen valor en los jugadores, y la cantidad de partidos internacionales que estamos viendo en la liga”, agregó, “probablemente estamos haciendo un buen trabajo en la MLS de desarrollar jugadores de otros regiones”. países como jugadores en América del Norte “.

La mayor competencia dentro de CONCACAF, anteriormente considerada una carrera de dos caballos entre Estados Unidos y México, solo augura buenos éxitos futuros en la Copa del Mundo.

Cooper y TFC buscarán utilizar las lecciones y motivaciones del pasado en el Campeonato de la Conferencia del Este contra Columbus Crew SC, que comenzará el 21 de noviembre (8 pm ET | ESPN, ESPN Deportes en EE. UU., TSN, TVAS en Canadá) .