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El caso de Columbus Crew

David Healy

David Healy

Por las buenas o por las malas

En el panteón de las grandes ciudades deportivas estadounidenses, es normal que los fanáticos piensen en Nueva York, Chicago, Boston y Los Ángeles. Esas ciudades tienen numerosos Campeonatos y figuras legendarias que han ayudado a construir sus legados.

Pero más comunes son los mercados deportivos como Dallas, Detroit, Denver y Atlanta que tienen equipos profesionales en muchos deportes que deben ganar para mantenerse relevantes y populares. Tienen estrellas, pero si no funcionan, el público encontrará interés en otras cosas.

Eso es lo que hace que el rumor de la partida del Columbus Crew, uno de los clubes más antiguos de la MLS, podría mudarse a Austin, Texas, tan desconcertante.

Claro que Austin puede tener South By South West y Austin City Limits, pero cuando se trata de deportes, no hay mucho más allá del fútbol de la Universidad de Texas. E incluso la Universidad de Texas no es hoy en día o que era una vez.

Columbus, para ser justos, no es muy diferente. Se puede argumentar que los deportes en la Universidad Estatal de Ohio son la gran atracción, pero también tienen los Blue Jackets de la Liga Nacional de Hockey, lo que los convierte en una “ciudad deportiva” tanto como en una ciudad universitaria. Y tu única competencia es en el estado de Ohio y es Cleveland.

En Texas tienes los Spurs de la NBA en San Antonio, y varios equipos llaman a Dallas y Houston su hogar, junto con otros programas notables de deportes universitarios.

Tener muchos equipos de tantos deportes divide la base de fanáticos y crea un ambiente competitivo entre las franquicias. Agregar un club de fútbol en Austin solo se suma a la fragmentación de la base de admiradores o fanáticos.

Pero en Columbus, el equipo tiene historia. Han ganado un Campeonato (2008 contra los Red Bulls). Tuvieron el primer estadio exclusivo de fútbol solamente en los Estados Unidos. Tienen un socio de derechos de nombre de varios años para el estadio y otro para su jersey.

Y este año, incluso cuando el dueño del equipo, Precourt Sports Ventures, contempla mudar el equipo fuera de la ciudad, los jugadores, entrenadores y seguidores están teniendo una oportunidad seria de ganar otra Copa MLS. Columbus es incluso un mercado de televisión más grande que Austin, ¿qué más pueden pedir?.

Sí, hay mercados más grandes que adorarían tener un equipo de la MLS. Pero si Precourt piensa que mudarse a un Club es solo una función de empacar los camiones y poner en marcha un nuevo “Kit”, solo pregúntele a los NFL Chargers de Los Ángeles (anteriormente San Diego).

A pesar de estar en el segundo mercado de medios más grande del país, los Chargers no pueden llenar el estadio de fútbol en el que juegan, y mucho menos un estadio de fútbol de tamaño completo. El público no está interesado en el equipo y son una vergüenza pública para la liga.

Entonces, ¿qué es lo que Precourt realmente está buscando, una audiencia más de millennial? Austin es una cama caliente de hipsters, pero solo tiene un crecimiento demográfico millennial un 3% mayor que el de Columbus desde 2010.

O tal vez Precourt está poniendo dinero antes que Club. Esa no sería la primera vez que el dueño de un equipo toma esa decisión. Y no hay necesariamente nada malo con eso.

Han realizado la inversión, corrido el riesgo y tienen derecho a ganar dinero. Pero en lugar de desarraigar un club, dañar una base de seguidores y dejar un legado negativo en Columbus, ¿por qué no venderle el club a alguien que quiera conservarlo en Ohio y buscar una nueva franquicia con la liga?

Creo en su derecho a tener un club en un mercado más grande y más lucrativo. Simplemente no creo en hacerlo a expensas de una ciudad y su base de fanáticos que fue parte de la creación del valor en el club.

Los pequeños mercados en muchos deportes: Nashville, Memphis, Green Bay, Buffalo han demostrado que son lo suficientemente grandes como para generar ganancias y lo suficientemente pequeños como para significar algo para los aficionados, la comunidad y la liga en sí.

Como ciudad deportiva, Columbus le ganó a Austin. El béisbol de ligas menores no te convierte en una ciudad deportiva. Pero si ocurre una mudanza, esperemos que el Club y sus seguidores terminen su historia con un capítulo final que incluye un campeonato para Columbus.