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MLS: inversión fraudulenta o inversión inteligente para Cincinnati

Patricio Montalbetti

Patricio Montalbetti

¿En que se gastarían los casi 350 millones de inversión de la ciudad de Cincinnati para crear su equipo de la MLS?

Todo se ve muy turbio, especialmente para los ciudadanos de Cincinnati que son los que al final pagarían con sus impuestos estos $350 millones

Se ha llamado a la Major League Soccer desde el futuro de los deportes profesionales estadounidenses hasta un esquema Ponzi, o inversión fraudulenta por ser casi como una pirámide.

¿Qué etiqueta se ajusta? Esa es una pregunta importante para la ciudad de Cincinnati, ya que los propietarios del Fútbol Club Cincinnati sacuden los árboles a ambos lados del río Ohio por los $ 100 millones en dinero público para ayudarles a conseguir un equipo de expansión de la MLS.

Los propietarios de FCC están aportando $ 250 millones de su propio efectivo, grandes nombres de la comunidad empresarial de la zona y promesas de beneficios económicos, pero no compartirán los detalles financieros del equipo o la liga, incluso cuando pidan ayuda al contribuyente.

Mientras tanto, las entrevistas con expertos en negocios deportivos, observadores e incluso oficiales de la liga pintan una imagen complicada del estado financiero actual y futuro de la MLS. Ese futuro está lleno de trampas, como un acuerdo televisivo comparativamente pequeño, el riesgo de una expansión excesiva y una tinta roja continua.

Pero la liga también podría ver una gran ganancia en el futuro.

La asistencia ahora excede la del baloncesto profesional y el hockey por juego. Las ratings de televisión han seguido creciendo a pesar de permanecer mucho más bajas que otros deportes estadounidenses. Y el alcance de la liga se expande a medida que continúa agregando equipos.

Los oficiales de la Liga son optimistas sobre el futuro, aunque la MLS no ha obtenido beneficios en más de dos décadas.

“Si echas un vistazo a los 22 años de historia de la liga y la trayectoria de crecimiento particularmente en los últimos cinco años, estamos en una posición única para aprovechar, el creciente mercado de los fanáticos del fútbol”, dijo el comisionado adjunto de la MLS, Mark Abbott. , quién ayudó a crear la estructura comercial inicial de la liga en la década de 1990. “Alrededor de 79 millones de personas se relacionan con el fútbol profesional de alguna manera en este país”.

El FC Cincinnati parece ser una prueba del potencial del fútbol. Los propietarios y operadores han captado la atención no solo del área, sino de todo el deporte, con su éxito tanto en el campo como en las gradas como un equipo de United Soccer League, el equivalente de un equipo de béisbol AAA.

El FC Cincinnati ha tenido una gran actuación en el campo de juego: derrotando a los equipos de la Major League Soccer y compitiendo contra escuadras internacionales. Y el equipo ha establecido los registros de asistencia para su liga actual.

Pero los patrocinadores del club necesitarán pagar una fuerte tarifa de entrada de $ 150 millones si la MLS selecciona al FC Cincinnati como uno de los dos nuevos equipos de expansión en diciembre y $ 100 millones para un estadio exclusivo para fútbol, ​​y busca una comunidad para la otra mitad el costo del estadio A pesar de la popularidad del hogar actual de FCC, el estadio Nippert de la Universidad de Cincinnati, la MLS insiste en que todos los equipos de expansión se comprometan a tener estadios específicos para fútbol.

Los oficiales del equipo no discutirán cuánto dinero podrían ganar u otros detalles financieros, sino que se centrarán en lo que un equipo podría hacer por el área.

“Esta es una inversión heredada”, dijo Jeff Berding, gerente general, presidente y copropietario del FC Cincinnati.

Berding, un ex concejal de Cincinnati, también trabajó anteriormente en marketing para los Cincinnati Bengals.

“Estamos invirtiendo en esto para hacer de Cincinnati un lugar mejor para nuestros hijos y nietos. El fútbol es el único deporte que realmente permite la promoción global de su ciudad y al competir en una economía global por empleos, talento, empresas, necesitamos tener fútbol “.

Club, detalles financieros de la liga privados

Algunos observadores externos no están tan seguros de si pueden mantenerse esas promesas de crecimiento. Al igual que con el FC Cincinnati, la liga mantiene los detalles financieros en privado, haciendo que las proyecciones sobre el futuro sean imposibles.

“Las finanzas de la liga son completamente opacas y no hay información confiable en ninguna parte, por lo que es difícil creer que están en esta increíble curva de crecimiento qué hará ricos a todos”, dijo Stefan Szymanski, profesor de gestión deportiva de la Universidad de Michigan. y fundador de la firma consultora Soccernomics.

Szymanski fue quien llamó al arreglo actual un esquema Ponzi en un artículo ahora infame a principios de este año para el sitio de deportes en línea Deadspin.

“No llamaba fraude a la MLS, pero la forma en que manejan estas tarifas de expansión ciertamente parece un esquema piramidal”, dijo.

Ese riesgo es lo más importante para los líderes políticos del área a quienes se les pide que ayuden a construir un estadio de fútbol en Cincinnati o el norte de Kentucky.

“No hemos profundizado en los detalles, pero si habrá o no una liga en 20 años es ciertamente una pregunta que se ha planteado a medida que examinamos esto”, dijo el comisionado del condado de Hamilton, Todd Portune. “De hecho, es una de las grandes preguntas que nuestro asesor financiero dice que debemos recibir una respuesta antes de comprometernos”.

Una representación del preliminar Fútbol Club Cincinnati, también una representación del diseño preliminar del estadio de la Major League Soccer Futbol Club Cincinnati, que se muestra desde la posición ventajosa de Newport.

FC Cincinnati también está considerando un sitio en Newport al otro lado del río en Kentucky para un estadio. Los oficiales allí se han negado constantemente a comentar.

El diario Enquirer intentó en varias ocasiones ponerse en contacto con el director ejecutivo del FC Cincinnati Carl Lindner III, el propietario principal, pero lo rechazó a través de una portavoz. Ella dijo que sus diversos intereses comerciales no le daban tiempo para una entrevista.

Pero Lindner encontró tiempo para escribir un artículo de opinión para The Enquirer pidiendo apoyo público para un estadio en el área para ayudar a conseguir la oferta de la MLS el próximo mes.

“Hemos trascendido desde una nueva empresa y creado una cultura que alimenta multitudes récord que dejarán un legado duradero”, escribió Lindner, hijo del ex propietario mayoritario de Cincinnati Reds, Carl Linder, y ex co-CEO de American Insurance Group. “Los gobiernos del Gran Cincinnati tienen una sólida historia de colaboración, a través de asociaciones público-privadas. Estas asociaciones son necesarias cuando los dólares públicos o privados por sí solos no pueden financiar el progreso que queremos para nuestra región”.

The Enquirer también intentó entrevistar a otros miembros del grupo propietario del FCC, incluidos el propietario de la compañía de petróleo y gas Stephen Hightower, el capitalista de riesgo Jack Wyant, el propietario de la concesionaria George Joseph, el gerente general de Cintas Scott Farmer y el gerente general de American Insurance Group David Thompson. O bien no devolvieron mensajes buscando comentarios, se negaron a comentar o difirieron los comentarios a Berding.

Por su parte, Berding se negó rotundamente a discutir los ingresos actuales o futuros potenciales o proyecciones financieras para el equipo FC Cincinnati si el club gana la oferta de expansión.

Charles Wolff, Green Township, levanta un cartel mientras el presidente del FC Cincinnati Jeff Berding sube al podio durante una reunión de Comisionados del Condado en la Junta Electoral del Condado de Hamilton en Norwood, Ohio, el martes 26 de septiembre de 2017. Los comisionados se reunieron para discutir el futuro de los proyectos en el condado, incluido un nuevo estadio de fútbol, ​​la reconstrucción de US Bank Arena y las reparaciones del viaducto de Western Hills.

“Cincinnati quiere estar en el primer nivel de las ciudades estadounidenses en empleos, empresas y exposición, pero necesita que el fútbol lo haga”, dijo. “Cuando hay videos internacionales y promociones sobre fútbol profesional, y si somos un equipo de la MLS, será FC Cincinnati el que figure en la lista: el nombre de la ciudad”.

Los fanáticos del FC Cincinnati expresaron vocalmente su entusiasmo en la reunión con el comisionado del condado de Hamilton a fines de septiembre. Pero muchos en la comunidad son escépticos de la idea de usar el dinero de los contribuyentes en un estadio de fútbol, ​​especialmente con una resaca persistente de los acuerdos anteriores del estadio con los Bengals y los Rojos.

“Aquí tenemos una liga que no ha obtenido ganancias en 20-30 años y, sin embargo, se supone que debemos usar el dinero de los contribuyentes para pagar el futuro”, dijo Jeff Capell, un economista de Blue Ash que ha encabezado la oposición a los nuevos impuestos del estadio para el condado de Hamilton.

“Si los propietarios de FC Cincinnati piensan que es una gran inversión, que lo hagan con su propio dinero”.

Cómo funciona Major League Soccer

Nacida de la exitosa Copa Mundial organizada por los Estados Unidos en 1994, la MLS es la última versión del fútbol profesional de Estados Unidos, siguiendo ligas que llegaron y se fueron sucediendo a través de los años.

Pero la MLS opera a diferencia de otros deportes estadounidenses, donde los propietarios de equipos individuales se unieron para formar ligas, y donde los equipos individuales son compañías separadas que tienen contratos individuales con sus jugadores.

En cambio, la MLS se formó desde la mitad y luego se extendió. Se considera una liga de “entidad única”, que opera como una compañía con equipos individuales que actúan como subsidiarias locales. Eso significa que la liga, no el equipo, posee los contratos con los jugadores, por ejemplo. La liga también decide qué derechos de comercialización los equipos locales pueden perseguir por sí mismos y cuáles deberían ser en toda la liga.

“Eso le da a los propietarios (del club) un cierto grado de control estratégico de la liga como un todo en cualquier entorno comercial que pueda existir en ese momento en particular”, dijo Abbott de la MLS. “Por ejemplo, solíamos dividir los ingresos de entradas 50-50 entre la liga y los clubes, pero los propietarios se unieron para tomar la decisión de que debería ser del 70 por ciento para los clubes ayudar a incentivar nuevas inversiones a nivel local”.

Pero otros expertos dicen que el modelo comercial ha obstaculizado el crecimiento y las ganancias potenciales.

“Ese modelo tiene algunos problemas y es una de las razones por las que le ha tomado a la MLS, siempre y cuando tenga que desarrollar un impulso significativo”, dijo Andrew Zimbalist, profesor de economía deportiva en Smith College.

Aún así, Zimbalist dijo que “el fútbol en los EE. UU. Es un deporte que debe tomarse en serio”, debido a su longevidad, su creciente popularidad, su capacidad para obtener estadios nuevos y los altos precios de venta.

Una línea de fondo turbia

Los oficiales de la liga reconocen que la liga en su conjunto no ha obtenido ganancias desde el primer juego hace 21 años.

Los tratos televisivos, el alma de la mayoría de los deportes, le dan al fútbol una fracción del dinero que otras redes deportivas profesionales: $ 90 millones anuales para la MLS vs. $ 2.700 millones para la NBA y $ 200 millones para la NHL, por ejemplo. Y existe incertidumbre sobre cuánto la MLS puede ordenar la próxima vez después de que expire el acuerdo actual en 2022.

Aún así, la MLS ha logrado crecer de manera intermitente, con algunas franquicias cerrando, mientras que otras ven ganancias. Miami y Tampa Bay cerraron y se fusionaron en un equipo en 1999, pero los equipos están prosperando en Seattle y Kansas City.

Funcionarios de la MLS se negaron a divulgar ningún número financiero. Pero recientemente, Forbes informó que los clubes tienen un valor de aproximadamente $ 223 millones en promedio en función de las estimaciones de ingresos, los contratos informados de TV, las ofertas por los derechos de nombre y otra información financiera públicamente disponible. Ese valor promedio aumentó de $ 37 millones en 2008.

El comisionado de la Major League Soccer, Don Garber, recibio preguntas de los seguidores del Futbol Club Cincinnati, el martes 29 de noviembre del 2016, en el

La liga ganó casi $ 650 millones en ingresos en 2016, o un promedio de alrededor de $ 32.5 millones por club, informó la revista. Los ingresos de manera informal clasifican a la MLS como la decimoquinta liga deportiva más valiosa del mundo.

Berding dijo que si FC Cincinnati no consigue un equipo esta vez, el costo de entrada probablemente ascenderá a $ 200 millones o más la próxima vez.

En cuanto al futuro de la liga, muchos apuntan a tendencias demográficas que indican un posible éxito a largo plazo que podría poner al MLS a la altura de la NFL o la NBA. Un signo clave: la popularidad del videojuego basado en el fútbol internacional.

“No es una locura pensar que en algún momento durante los próximos 10,0 20 o 50 años que la MLS podría estar en el nivel de la NFL y la NBA”, dijo Don Cornwell, un experto en banca y finanzas deportivas para PJT Partners. Él ha asesorado a la NFL.

“Apostaría a que más niños en los Estados Unidos conozcan la alineación titular del Real Madrid (potencia futbolística europea) que el equipo promedio de Grandes Ligas” por el videojuego, dijo Cornwell.

Pero la liga también perdió una gran oportunidad de marketing y exposición cuando el equipo nacional de hombres de Estados Unidos, formado principalmente por jugadores de la MLS, no pudo clasificar para la Copa del Mundo del próximo año en Rusia.

Algunos piensan que MLS realmente está creciendo demasiado rápido. El peligro es diluir la marca a cambio de una rápida inyección de efectivo, un problema que llevó a la desaparición de NASL, el predecesor de la liga.

Dos clubes comenzaron esta temporada, y otro comenzará en dos años. (Miami también está tratando de agregar un equipo, pero eso todavía está en el aire). Y luego la MLS repartirá dos ofertas de expansión en diciembre para los equipos que comenzarán a jugar en 2020.

¿Qué hay de esos $ 150 millones?

“Es un verdadero acto de equilibrio que están caminando aquí con toda esta expansión”, dijo el profesor de negocios deportivos de la Universidad del Sur de California, David Carter. “Necesitan estar atentos a su inversión de capital a largo plazo”.

Así que volvamos a esa tarifa de entrada de la liga.

Deadspin y Szymanski levantaron muchas miradas con su referencia al esquema Ponzi, especialmente porque otras ligas deportivas piden grandes tarifas de expansión a los nuevos equipos. Sin embargo, sigue siendo firmemente escéptico sobre el futuro de la liga.

“Parece que cualquier dinero nuevo que ingrese a la liga está subsidiando las pérdidas actuales y anteriores, como el dinero nuevo que apuntala a los propietarios existentes”, dijo Szymanski. “Y han intentado crear un sistema cerrado cuando el mercado de jugadores es internacional. Esto es claramente fútbol de segundo nivel, y el mejor talento va a otro lado”.

“Incluso esas cifras de asistencia que les gusta promocionar incluyen muchos obsequios gratuitos”.

Los oficiales de la liga y otros defienden la tarifa de entrada, diciendo que la tarifa es, básicamente, comprar una porción de MLS. Abbott dijo que el dinero se invertirá en la liga y en otros usos que decidirán los propietarios de los equipos existentes.

El presidente del FC Cincinnati, Carl H. Lindner III, del centro, y el presidente y gerente general, Jeff Berding, se han negado a hablar sobre los detalles financieros del desembarco de un equipo de fútbol de la MLS.

“Los nuevos propietarios se convierten en copropietarios de la MLS en su conjunto y, por lo tanto, también tienen poder de decisión”, dijo Abbott. “Y esas decisiones incluyen la mejor manera de invertir cualquier nueva fuente de ingresos”.

Berding no discutió qué propietarios están indicando cuánto respecto a la tarifa y se rehusó a discutir la estructura de propiedad de la MLS, o lo que la liga le dijo al equipo sobre las proyecciones futuras.

“La estructura es la estructura”, dijo.

Los propietarios del FC Cincinnati han sopesado los riesgos y las recompensas y están dispuestos a gastar $ 250 millones. Queda por ver si eso es suficiente para convencer a los políticos locales y los contribuyentes de que paguen $ 100 millones.